Terminale L > Philosophie > La raison et le réel : Théorie et expérience

Théorie et expérience : fiche de révision

I. Expérience et théorie

Le mot « expérience » a plusieurs sens :

  • Généralement, l'expérience est la somme des connaissances et des savoir-faire que nous engendrons au fil de notre vie. On dit de quelqu'un qu'il a de l'expérience, qu'il est expérimenté.
  • En philosophie, l'expérience est aussi les informations que nous donnent nos sens. Par exemple, le sens de la vue permet d'avoir l'expérience des couleurs.
  • En science, on ne parle pas d' « avoir » une expérience, mais de « faire » une expérience, c'est-à-dire de valider ou d'infirmer une hypothèse ou une croyance. On parle aussi d'expérimentation.

Si ces trois sens ne doivent pas être confondus, ils nous livrent néanmoins une conclusion : c'est par l'expérience que nous validons ou non nos « vues de l'esprit ».

Mais cette subordination de la théorie à l'expérience ne va pas de soi. Beaucoup de philosophes, et ce depuis l'Antiquité, ont remarqué que les sens sont trompeurs, qu'ils peuvent mener à des illusions. Certains déclarent même que l'expérience est un obstacle à la connaissance, puisque nos sens ne sont pas fiables.

A retenir :

Platon et l'allégorie de la caverne, dans La République (420-340 av. JC) : Dans une caverne, des prisonniers sont enchaînés de telle sorte qu'ils ne peuvent pas tourner la tête. Devant eux sont projetées des ombres. Comme ils ne peuvent pas voir la lumière ni l'extérieur de la caverne, les prisonniers sont persuadés que ces ombres sont la réalité. Ces prisonniers nous ressemblent, dit Platon, car ils ne suivent que leurs sens. Mais si on les libère, ils verront les vérités intelligibles, c'est-à-dire détachées de l'expérience.

II. Expérience et connaissance

L'empirisme vise à montrer que l'expérience est le fondement de toute connaissance. Pour les philosophes de ce mouvement, comme Locke, Hume ou Condillac, l'expérience sensible est à l'origine de toutes nos idées.

Kant objecte cet argument : l'intelligence conçoit d'abord grâce aux sens, mais comment se conçoit-elle elle-même ? Les sens sont donc la matière de notre connaissance, mais l'expérience ne rend pas compte de la force pensante qui organise cette matière.

Il évoque le principe de causalité : l'expérience ne nous apprend pas le lien nécessaire entre une cause et son effet ; tout au plus nous permet-elle de savoir que les choses se sont toujours passées ainsi jusqu'ici. C'est notre esprit qui en déduit la causalité : il a donc une activité indépendante de toute expérience.

A retenir :

  • Emmanuel Kant, Critique de la raison pure, 1781.
  • « Les observations que nous faisons sur les objets extérieurs et sensibles, ou sur les opérations intérieures de notre âme [...] fournissent à notre esprit les matériaux de toutes les pensées. » John Locke, Essai philosophique concernant l'entendement humain (1690).

III. Science et expérience

Les théories scientifiques ne se contentent pas de décrire le monde, elles visent également à l'expliquer  :

  • Darwin a avancé le concept d'évolution des espèces en partant de certaines observations, mais il n'a jamais vu une espèce évoluer. Son esprit a simplement déduit cette théorie à partir de ses observations. C'est une construction de son esprit.
  • Pourtant, l'expérience est trompeuse : Ptolémée, astronome grec du IIème siècle, s'est appuyé sur les mêmes expériences que Copernic pour affirmer que le Soleil tournait autour de la Terre. Une même expérience débouche donc sur deux théories opposées.
  • Karl Popper explique que la théorie est générale, et l'expérimentation est un fait particulier et à charge : une expérimentation qui va à l'encontre d'une théorie prouve que cette dernière est fausse. En revanche, si elle va dans le sens de la théorie, elle ne prouve pas qu'elle est vraie, car rien n'indique que la prochaine expérience ne démentira pas cette théorie. Une théorie scientifique n'est jamais vérifiée : elle est seulement confirmée jusqu'à preuve du contraire. Néanmoins, on peut accepter cette théorie, même si elle est provisoire.

L'expérience est faillible, mais reste cependant le meilleur moyen de nous rapprocher de l'objectivité.

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Fiche écrite en France

Publiée en : 2012

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